Tillbaka

Ny bok: Därför är den framgångsrika förläggaren så bortglömd

2022-07-25
av Kalle Laxgård
Kjell Åkerlund.
Foto: SvB/Privat

Han drev Sveriges näst största förlag, var kompanjon med Kreuger och Rausing och blev en av landets mest förmögna män. Ändå är han i dag helt bortglömd. Det är något sonsonen Kjell Åkerlund vill ändra på.

– När jag växte upp pratade man inte om Erik Åkerlund i min familj, säger Kjell Åkerlund.

Under hela sitt yrkesliv har han jobbat som journalist och kommunikatör. I dag är han 77 år och har ägnat de åtta senaste åren åt efterforskningar om sin farfar.

– Vi hade sommarställe väldigt nära farmor när jag var liten. Vi träffade henne mycket. Men om farfar talade man aldrig.

Den som googlar på Erik Åkerlund hittar snart en Wikipedia-sida. Där står bland annat att han föddes 1877 i Ockelbo, grundade förlaget Åhlén & Åkerlund med Åhléns grundare Johan Petter Åhlén. Han ägde dessutom Aftonbladet, var generalkonsul i Österrike och lät uppföra en magnifik villa i Diplomatstaden och semesterpalatset Lyngåsa på Dalarö.

För att vara en man med de meriterna är Wikipedia-sidan överraskande kort.

Kjell Åkerlunds korta förklaring till det:

– Det var ingen som ville komma ihåg honom.

Nu finns hela resultatet av Kjell Åkerlunds forskning presenterad i Mannen som byggde ett tidningsimperium – en bok om Erik Åkerlund. En pjäs på 340 sidor i nära A4-format, full av fotografier och utgiven på eget förlag.

– Jag har forskat, gått på bibliotek och i arkiv. I många böcker nämns han i bisatser men det finns ingen bok om honom. Så det här gjorde jag för att jag vill att han ska bli ihågkommen för eftervärlden. För det tycker jag att han är värd, säger Kjell Åkerlund.

Naturligtvis har han också en längre förklaring till varför ingen längre minns Erik Åkerlund.

Berättelsen om bokförläggaren som utmanade Bonniers – och sedan försvann – fyller onekligen sin plats i förlagshistorien.

Erik Åkerlund var affärsman. Uppvuxen i en framgångsrik entreprenörsfamilj började han redan som barn göra egna affärer. Som resande papperssäljare slog han sig i 30-årsåldern ihop med Johan Petter Åhlén för att starta jultidningsförlag 1906. Företaget utvecklade sig till bok- och veckotidningsförlaget Åhlén & Åkerlund 1908.

– Han gav ut mycket lättare litteratur av ofta mer okända författare, säger Kjell Åkerlund. Han gav faktiskt ut en bok av Strindberg också till exempel, så det var inte bara lätt litteratur. Men Erik Åkerlund var inte bildad – han var affärsman. Och kanske heller inte lika intresserad av kvalitetslitteratur som Bonniers.

Just Bonniers var den stora rivalen. Förlagsjätten störde sig på den snabbväxande uppstickaren – inte minst på Erik Åkerlunds ”oortodoxa försäljningsmetoder”.

– Han rundade bokhandelsföreningen och sålde i andra kanaler. Jultidningarna såldes via skolungdomar och böckerna via tobakshandel. Och Bonniers kämpande för att hålla Åkerlund borta. Men de rådde inte på honom, han var för stark, säger Kjell Åkerlund.

Enligt sonsonens beskrivning var Erik Åkerlund arbetsnarkoman, bufflig som arbetsgivare – men samtidigt duktig.

Åhlén & Åkerlunds växte till att bli Sveriges näst största förlag. Själv avundades Erik Åkerlund Bonniers tradition och inskolning av familjemedlemmar i företaget – för egen del hade han ingen som kunde eller ville ta över. Bonniers å sin sida imponerades Erik Åkerlunds skicklighet.

– Han var stark på så många områden också: inom segling, motorbåtar, bilar, hus, jakt, hade en egen kennel. Han var en riktig alfahanne, säger Kjell Åkerlund.

Till slut slöt Bonniers och Åhlén & Åkerlund borgfred. 1929, efter drygt 20 år i bokbranschen, sålde också Erik Åkerlund, som då var ensam ägare, hela förlaget till konkurrenten. Vid det laget gick bokverksamheten med förlust – något Kjell Åkerlund misstänker att Bonniers också gjorde.

– Erik Åkerlunds bokförlag var då det näst största i landet. På veckotidningssidan var han i särklass störst och på jultidningar i särklass störst. Det finns många som menar att Bonniers inte överlevt om de inte köpt Åhlén & Åkerlund, för de finansierade bokutgivningen med intäkterna från veckotidningarna ända in på 50-talet, säger han.

Varför sålde han?

– Han var hypokondriker och hade ingen som kunde ta över. Hans lillasyster Anna som varit hans högra hand ville inte ta på sig ansvaret så han sålde till Bonniers för cirka 10 miljoner. Vilket var jäkligt mycket pengar på den tiden, så han blev stormrik. Sen ångrade han sig med en gång. Och han var inte dödssjuk.

Därefter skulle Erik Åkerlunds affärskarriär ta ny fart. Bland annat genom affärer med Ivar Kreugers bror Torsten och förvärvet av Aftonbladet och Stockholms-Tidningen. Han startade förpackningsföretaget Åkerlund & Rausing som senare skulle bli Tetra pak och miljardindustri.

– Men Åkerlund var otålig och ides inte invänta utvecklingen. Så han sålde sin andel till Rausing, säger Kjell Åkerlund.

Själv föddes Kjell Åkerlund 1944. Då hade hans farfar redan varit död i fyra år.

Ytterligare några år tidigare hade Erik Åkerlund lämnat sin hustru och gift om sig med en kompis fru. Draget gjorde att många vänner vände honom ryggen. Den äldste sonen avskydde sin pappa och flyttade till USA. De två yngsta barnen tog sin mammas parti.

– Och med farmor kunde man inte prata om Erik Åkerlund. Pappa sade: ”Hon grät sig till sömn varje kväll tills han dog”. Det var åtta år. Då blev hon glad igen, säger Kjell Åkerlund.

Endast den näst äldste av de fyra barnen försökte hitta en mellanväg mellan föräldrarna.

Hur blev Erik Åkerlunds eftermäle som förläggare?

– Inget vidare. Det var ingen som gillade honom någonstans. Eller jo, han satte upp priser inom curling och jakt och satsade pengar på segling.

Hur var det att växa upp i skuggan av en av landets mest förmögna personer?

– Det skulle jag ju kunna smickra mig själv med att påstå men det gör jag inte. För jag såg inte den skuggan. Han var en icke-person. Men vi levde alla på hans pengar.

Hur kan en så rik och framgångsrik person bli så bortglömd?

– För att ingen vill komma ihåg honom. Bonniers är förmodligen helt övertygade om att det var de som uppfann veckotidningen i Sverige – men de hade ju ingen chans mot honom. Rausings är säkert helt övertygade om att det var de som startade Åkerlund & Rausing – men det var Erik Åkerlund som satsade pengarna och anställde sedan Rausing som vd. Så där har du huvudsaken. Det har inte funnits något intresse av att komma ihåg honom.

I nästan tio år har Kjell Åkerlund grävt i privata och offentliga arkiv för att teckna bilden av sin farfar. Till sin hjälp har han haft en vän som han tidigare drivit ett kundtidningsföretag med. En annan vän har gjort layouten. Ingen av dem har tagit betalt. Dessutom har olika stiftelser bidragit med stöd.

– Så ekonomiskt har jag fått hjälp. På det sättet har jag haft råd att göra det här, säger Kjell Åkerlund.

I dag finns det få märken kvar efter Erik Åkerlund, menar han. Men arbetet har gjort konturerna av hans farfar tydligare.

Vad har överraskat dig mest?

– Att han var så generös. Och så omtänksam. Och hade ett så stort hjärta. Men samtidigt var han ju en jädra drummel.

Det är enkelt att hålla sig à jour

Det är enkelt att hålla sig à jour med allt som händer i branschen via Svensk Bokhandels sajt. Ännu enklare blir det om man abonnerar på våra nyhetsbrev. Varje gång vi lägger ut en större nyhet landar ett mejl i din inbox. Samma sak på fredagar då vi antingen summerar veckans händelser eller aviserar ett nytt nummer av tidningen.